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San Andrés, Providencia y Santa Catalina

El otro lugar de arribo importante de gente africana en el Caribe colombiano lo constituyó el Archipiélago de San Andrés, Providencia y Santa Catalina. Durante el siglo XVII España y Portugal eran las grandes potencias imperiales. Sin embargo, Francia e Inglaterra vivían en querella con estas naciones. El motivo de su enojo radicaba en la repartición que el papa Alejandro VI había hecho del Nuevo Mundo en 1493. El pontífice había trazado una línea imaginaria entre los polos norte y sur. Los territorios situados a cien leguas de las islas Azores serían de dominio español y los que se hallaban hacia el oriente corresponderían a Portugal. De este modo, Inglaterra quedó excluida del reparto de tierras del Nuevo Mundo. Esto hizo que los ingleses idearan una política beligerante respecto a sus asuntos marítimos. En 1558, cuando Isabel I subió al trono, tomó la decisión de valerse de la piratería para organizar una guerra contra los españoles y sus posesiones en América. Piratas como Hawkins, Drake y Morgan empleaban sus fuerzas, sus hombres y sus navíos en el robo de barcos españoles y en el asalto a las ciudades portuarias a donde llegaban todas las riquezas del interior del continente. El oro de la Nueva Granada, la plata de México y Perú, y muchas otras riquezas obtenidas con el trabajo de los africanos esclavizados, iban a parar a las naves de piratas y corsarios.

En 1588 los españoles decidieron hacer frente a esta situación con la famosa flota conocida como la Armada Invencible. Sin embargo, la marina real inglesa salió ganadora en este combate en alta mar. Este hecho allanó el camino de los ingleses en la ocupación de los territorios españoles en el Caribe. En 1631 el velero Seaflower llegó a la isla de Providencia. Los ingleses habían identificado éste como un sitio estratégico por encontrarse en la ruta de los galeones españoles que transitaban entre La Habana, Portobelo y Cartagena; era un lugar privilegiado para el pillaje. En ese periodo los ingleses convirtieron a Providencia en una plaza fortificada con 49 cañones y 9 fortalezas, desde donde hicieron la guerra a los españoles.

Diez años más tarde los españoles lanzaron una operación desde Cartagena para recuperar Providencia. Los ingleses partieron. La gente africana que trabajaba en calidad de esclava quedó bajo el mando del gobernador Gerónimo de Ojeda. Sin embargo, tres años antes, en 1638, había tenido lugar una revuelta debido a la penosa esclavitud que vivían. Desde que los ingleses se habían instalado en la isla, los africanos y sus descendientes habían sido destinados al cultivo del tabaco, luego al del algodón y más adelante a otros como el índigo. Es muy probable que durante esta revuelta muchos esclavizados hayan huido hacia la isla de San Andrés.

Empero, la estadía de los españoles en Providencia fue breve. La toma militar de la isla de Jamaica, realizada por los ingleses en 1655, les abrió nuevas perspectivas. En diez años transformaron a Jamaica en un emporio de riqueza y en la base principal de todas las actividades de piratería en el Caribe. Desde allí volvieron a idear planes para recuperar a Providencia.

Un año después de la toma de Jamaica, el pirata Morgan desembarcó en Providencia para realizar su reconquista. Sin embargo, cuando la rentabilidad del azúcar se impuso a las ganancias del pillaje, San Andrés y Providencia perdieron interés para los ingleses.

En realidad fue el cultivo del algodón, impulsado por Francis Archbold en 1789, el que arraigó la población inglesa y africana, en muchos casos procedente de Jamaica. Durante este periodo también fueron los esclavizados quienes trabajaron en la plantación algodonera. Años más tarde, los africanos que aún llegaban a estas islas, tanto como sus descendientes, se dedicaron con gran éxito al cultivo del coco.

Los isleños conservaron las historias y leyendas de corsarios. Mientras sus vidas se tejían al vaivén de los intereses de las potencias europeas, la gente del Caribe insular colombiano afinaba las artes de la navegación marítima, la construcción de barcos, la pesca y la agricultura.

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Perspectiva del Fuerte de la Libertad en la isla de la Vieja Providencia o Santa Catalina: formado por el coronel L. P. D. L., julio de 1822, acuarela y tinta sobre papel, 23 x 44 cm, Bogotá, Archivo General de la Nación, mapoteca 4, ref. 359A vc 459

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