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José Eustaquio Palacios
Este autor vallecaucano es el homenajeado en la cuarta versión del Concurso Nacional de Cuento RCN - Ministerio de Educación.

Un 17 de febrero de 1830, año de la muerte de Bolívar y la separación de la Gran Colombia, nació en Roldanillo (Valle) el escritor del Alférez Real. María Rosa Quintero Príncipe, su madre, fue descendiente de un capitán de Francisco Pizarro que participó heroicamente en la conquista del Tahuantinsuyo inca. Juan José Palacios, su padre, provenía de un linaje que se remontaba a los primeros españoles que pisaron América y uno de ellos, el bisabuelo de José Eustaquio, acompañó a Sebastián de Belalcázar en la fundación de Santiago de Cali.

Por alguna razón desconocida, los padres del futuro poeta eligieron Roldanillo por residencia. Imaginamos se debe a que hacia 1798 este pueblo estaba rodeado por quince caseríos y existía una gran actividad económica. En 1808, en el censo efectuado por las autoridades, existían 439 casas, 27 con tejas y 2442 habitantes, de ellos 92 indios.

Para 1830, siguiendo la tendencia, Roldanillo debía tener el doble de habitantes, unas cuatro mil personas. La casa de los Palacios, poseía tejas y muchos cuartos. Vivían a las afueras, alejados del pueblo y la casa más cercana, la del herrero, quedaba a un kilómetro. José Eustaquio y sus siete hermanos se criaron en el campo, criando cerdos y los fines de semana bajaban al pueblo y visitaban la iglesia de San José o la Concepción.

Como todos los jóvenes de su época, le inculcaron la veneración a la Virgen de Chiquinquirá y desde pequeño su padre lo instruyó a la usanza de la época, en la fe católica y repasos del Manual de Urbanidad de Carreño, que el muchacho buscaba refugio en las otras lecturas que llegaban los días que visitaba la Hacienda La Negra, propiedad de Santiago Palacios, su tío. Hay pocos rastros de sus lecturas juveniles, pero imaginamos que en la biblioteca del tío muy probablemente José Eustaquio leyó a Victor Hugo y Balzac, así como Linneo y Bacon. De Blake y Lautremont, estamos seguros nunca leyó un poema.

Su juventud coincidió con las guerras intestinas y en esos años turbios de la patria, la pujante familia acabó sumida en una nobleza venida a menos. La leyenda dice que siendo un niño, Eustaquio luego de hacer un mandado a su tía recibió unas monedas, que otro niño en su lugar los hubiera gastado en cocadas, pero que el novel escritor gastó en la compra de un cuaderno. Se deduce que tendría unos seis o siete años. Con ese cuaderno bajo el brazo, el pequeño Eustaquio entró a la única escuela de Roldanillo y se convirtió en el más pequeño alumno del plantel.

Cierta vez, a sus quince, el imberbe José Eustaquio conoció en un camino a Fray Mariano Bernal y luego de una conversación, en que el sacerdote quedó impresionado, este arregló los estudios del muchacho en el convento de San Francisco de Cali. Mientras tomó clases de gramática y latín, aritmética, geografía e historia Eustaquio leyó "Los Derechos del Hombre y el Ciudadano", "La Historia Sagrada de Henry", textos que hicieron gran mella en el estudiante y moldearon su pensamiento liberal moderado.

Desde joven se inclinó por el oficio de seminarista. En 1848 viajó a Bogotá en compañía de Fray Mariano Bernal, y continuó sus estudios en el Convento Máximo de San Francisco. En un momento crítico de su vida, declinó la posibilidad del sacerdocio y prefirió regresar a Popayán a culminar sus estudios de abogado.

En 1856, se casó y por cinco años se dedicó a su familia y a sus incursiones literarias, pero en 1863, presionado por sus amigos y seguidores, llegó a la presidencia del Cabildo Municipal de Cali. En 1866, decide hacer un alto en el camino y ejerce la docencia. Como rector del Colegio Santa Librada, fue profesor de español, latín, italiano, geografía y filosofía. En una imprenta de su propiedad imprimió sus primeras obras, una serie de cartillas educativas. Los títulos "Oraciones Latinas", "Lecciones de Literatura" y "Gramática Castellana", tuvieron gran éxito y se reeditaron en varios países latinoamericanos.

Durante muchos años escribió un largo poema épico que vio la luz en 1874, con el nombre Esneda o amor de madre y con el cuál obtuvo un premio en el diario La Estrella de Chile. En 1878 lanza el semanario 'El Ferrocarril del Cauca', al que le dedica los mejores años de su vida. Allí se turnaba redactando noticias, haciendo las reseñas literarias, produciendo esquelas mortuorias, corrigiendo columnas de opinión y especialmente configurando sus extensas notas relacionadas con la comunidad educativa que tanto prestigio le dio a su pluma.

'El Alférez Real' se publica en 1886. La novela retrata la época tomando como excusa una historia de amor entre doña Inés y Daniel, un joven huérfano sin abolengo. Con un lenguaje muy erudito y barroco, tiene por mérito mezclar las crónicas de indias y la tradición latina, aunque con el tiempo, ciertas posturas merecen hoy una revisión histórica, en especial la apreciación de Palacios acerca de la esclavitud.

El martes 6 de febrero de 1898, después duna cena, sufre un desmayo y en la cída golpea su cabeza. Al poco tiempo muere. Sus restos descansaron en el convento de La Merced para posteriormente ser exhumadas y guardadas en el convento de San Joaquín.

* Bibliografía: SILVA HOLGUÍN, Raúl. "Eustaquio Palacios de su vida y su obra". Ed. Feriva, 1972.

Concurso Nacional de Cuento RCN- Ministerio de Educación, José Eustaquio Palacios
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