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Del descubrimiento del universo, a la selección natural
Este mes hemos seleccionado, de una larga lista de personalidades, a cuatro representantes de la genialidad, cuatro iluminados cuyos trabajos y descubrimientos generaron un cambio en nuestra forma de pensar y de vivir.
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Copérnico era hijo de un próspero comerciante.


Después de la muerte prematura de su padre, en 1483, fue criado por su tío arzobispo, recibiendo así una primorosa educación. En 1496 viajó a Italia, donde estudió medicina y derecho canónico por diez años.

Después de haber leído los trabajos de Regiomontanus empezó a interesarse por la astronomía. Ese interés se intensificó cuando, en 1500, Copérnico compareció en una conferencia en Roma, que trataba de la reforma del calendario.

La sociedad intelectual italiana no se atrevía a discutir lo que ya estaba establecido, que el sistema del universo era tal y como fuera propuesto por Ptolomeo, que decía que todos los cuerpos celestes giraban en torno de la tierra. Ese sistema se mostraba tan complejo que a pesar de la cuidadosa matemática que lo envolvía, no era muy útil para prever la posición de los planetas por largos periodos.

En 1507 se le ocurrió a Copérnico que las tablas planetarias podían ser calculadas admitiendo que el Sol fuese el centro del Universo. Esto no era una idea novedosa, pues Aristarco y Nicolás de Cusa ya habían sugerido esa hipótesis.

A partir de 1512 comenzó a desenvolver el sistema con rigor matemático para demostrarlo; al hacerlo usó pocas reflexiones personales, pues la observación astronómica no era su fuerte. A medida que desenvolvía el sistema, Copérnico pasó a explicar con mucha claridad los desconcertantes movimientos de ciertos planetas.

Por ejemplo, sostuvo que Mercurio y Venus girarían más cerca del sol, al ser observados de la Tierra; y una vez sabido que la órbita de la Tierra es menor que la de Marte, Júpiter y Saturno, los ultrapasa periódicamente, dando la impresión que se mueven en reversa en el cielo.

Otra simplificación introducida por la teoría de Copérnico fue la explicación de la presesión de los equinoccios, que antes eran descritos como una torsión de la esfera celeste, y que Copérnico pasó a describir como una oscilación de la tierra al girar en torno de su eje. Todo era tan claro con su explicación que era muy tentador considerarlo como algo más que un dispositivo para calcular posiciones planetarias, sino como una descripción real del universo.

Este sistema fue escrito en un libro que dudó en publicar por temor a ser considerado hereje. Sin embargo, un manuscrito con sus ideas comenzó a circular entre los eruditos europeos, suscitando considerable interés y entusiasmo.

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Entre los eruditos estaba Galileo Galilei, matemático, físico, astrónomo, naturalista y escritor italiano del Renacimiento, nacido el 15 de febrero de 1564 en Pisa, reino de Toscana. La Italia que se conoce hoy solo sería formada en el siglo XIX.


En 1581, al observar el lustre oscilando en la catedral, constató que los períodos eran constantes y no dependían de la amplitud del movimiento. Para confirmar su descubrimiento, construyó dos péndulos iguales y los puso en movimiento, con amplitudes diferentes. Ambos se movieron con el mismo período, demostrando así que su observación era válida para cualquier péndulo.

Como dato interesante, podemos anotar aquí que Galileo, desprovisto de relojes para efectuar sus mediciones, recurrió a sus propias pulsaciones cardiacas. Antes de Galileo, el método experimental era casi desconocido.

Posteriormente, inventó un péndulo que se podía sincronizar con el pulso humano y que registraba las pulsaciones. Así, los médicos, de aquel tiempo, podían medir con exactitud el pulso de los pacientes.

También publicó, en 1590, un tratado sobre el movimiento, en el cual relata sus descubrimientos sobre el plano inclinado, y en el que también declara su oposición a la teoría aristotélica del movimiento de proyectiles. La física de Aristóteles teorizaba sin experimentación, y sustentaba que: " cuanto más pesado es un cuerpo, mayor es la velocidad con que cae", o sea, " la velocidad de un cuerpo es proporcional a su peso; cuerpos más pesados caerían más rápido que los más livianos".

Sin embargo, al probar la tesis de Aristóteles con sus propias experimentaciones, concluyó que los objetos de pesos desiguales caen a la misma velocidad. Si una bala de cañón cae más rápido que la hoja de un árbol, se debe a la fricción del aire; mas si se soltara a la vez una bala de cañón y una hoja de árbol en el vacío, caerían a la misma velocidad.

Para demostrarlo, Galileo subió al último piso de la torre inclinada de Pisa, reunido con los pensadores más ilustres de la facultad, y soltó al mismo tiempo dos balas de cañón de distintos tamaños; ambas balas tocaron el suelo al mismo tiempo. Aún así, los sabios que le acompañaban prefirieron creer que Galileo los quería engañar con trucos, y siguieron aferrados a lo que decían los libros.

Galileo continuó sus experiencias, no solo con cuerpos que dejaba caer, sino deslizándolos en planos inclinados. Así notó que la velocidad de todos los cuerpos aumenta en intervalos de tiempo sucesivos, y que este aumento de la velocidad es uniforme para todos, independiente del peso.

Galileo fue el fundador de la ciencia de los cuerpos en movimiento, a la cual se le da el nombre de dinámica, y entre las leyes fundamentales que descubrió está la de la inercia, que explica la tendencia de todo cuerpo en reposo a permanecer en reposo, y de todo cuerpo en movimiento, a seguir moviéndose.

En 1609 se supo que en Holanda, un señor llamado Hans Lippershey , que trabajaba como pulidor de lentes, descubrió que la unión de dos lentes dentro de un tubo, separados treinta centímetros uno del otro, permitía observar objetos a gran distancia, que parecían aumentar de tamaño, como si estuviesen más próximos.

El gobierno holandés al tomar conocimiento de este descubrimiento quiso mantenerlo secreto para fines militares. Con la sucinta descripción de este aparato, Galileo inventó su propia versión combinando lentes cóncavos y convexos, volviéndolo más poderoso que el de Lippershey, y que llamaría telescopio.

En la noche memorable en que Galileo utilizó el telescopio para observar el firmamento, contempló un espectáculo que nunca hasta entonces había visto: la infinita bóveda celeste iluminada por astros sin fin suspensos en la inmensidad. Fue esa noche que nació la astronomía como ciencia, y como consecuencia, fue el origen de la ira por parte de la iglesia, por considerarlo en contra de las revelaciones sagradas.

Este hecho obligó a Galileo a guardar silencio por unos algunos años por la prohibición de discutir el sistema copernicano. Gracias a su avanzada edad no fue llevado a prisión pero se le condenó a un arresto domiciliario en su villa, en las afueras de Florencia. Sus descubrimientos fueron publicados en el libro "Sidereus Nuntius" que significa "mensajero celeste", o "mensajero de las estrellas".

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Thomas Alva Edison nació el 11 de febrero de 1847 en Milán Ohio. Sus profesores se quejaban porque no hacía sus tareas y porque nunca entendía ni aprendía. Finalmente abandonaría la escuela para no volver nunca más.

Thomas era el menor de siete hermanos. De joven vendió golosinas y diarios en los trenes; le sobraba tiempo para sus lecturas y para experimentar en un laboratorio que acondicionó él mismo.

Su primer invento, cuando tenía 21 años, fue una máquina para votar en las elecciones que no interesó a nadie. Dos años más tarde inventó un indicador automático de acotaciones de la bolsa de valores. Lo vendió por 40.000 dólares, y tomó la decisión de trabajar en un laboratorio propio, en un suburbio de Nueva York.


En 1876 Edison se propuso realizar una invención cada diez días… no llegó a tanto, pero si logró patentar 300 invenciones suyas en cuatro años, lo que equivale a una creación cada cinco días.

En 1877 inventó el fonógrafo, en 1871 se propuso el desafío de obtener luz a partir de la energía eléctrica. Intentó con filamentos de todo tipo, y para ello gastó una fortuna en encontrar el filamento ideal: un hilo de algodón parcialmente carbonizado dentro de un bombillo al que se le transmitía corriente eléctrica hasta la incandescencia. En 1879, una lámpara así construida brilló por 48 horas continuas en las conmemoraciones de fin de año.

En 1882 construyó su primera central eléctrica en Nueva York, movida a carbón y conseguía encender 7200 lámparas a la vez, iluminando un barrio entero.

Edison también perfeccionó el teléfono, el fonógrafo, y muchos inventos más. En conjunto, esas invenciones modificaron los hábitos en todo el mundo, y consagraron definitivamente la tecnología. Thomas Alva Edison murió el 18 de octubre de 1931.

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De 1831 a 1836 fue un naturalista en el barco H.M.S. de una expedición científica alrededor del mundo. En Sur América, Darwin encontró fósiles de animales extintos que eran similares a las especies modernas. Su expedición recorrió varios lugares del mundo, en los que Darwin estudiaba plantas y animales, llevando consigo especímenespara analizar.

Al regresar a Londres surgieron varias teorías de sus notas de viaje: primera, que la evolución tuvo lugar en la vida; segunda, que el cambio evolutivo es gradual, requiriendo miles de millones de años; tercera, que el mecanismo primordial de la evolución se llama la selección natural; y cuarta, que los millones de especies que viven hasta hoy surgieron de simples formas de vida, en un proceso llamado "especialización".


Charles Darwin mantuvo su obra, "El Origen de las Especies", oculta por 20 años pues temía chocar con la mentalidad religiosa de sus contemporáneos. La teoría de la evolución demostraba que el hombre es un animal como los demás, y que como ellos evolucionó a partir de formas simples, a través de la selección natural.

En otras palabras, lo que Darwin decía era que ningún lugar especial se le concede a este pariente próximo de los macacos, cuyos genes son un 90% idéntico a los del chimpancé.

Conclusión: el hombre no es - contrario a lo que dicen los textos sagrados - un ser creado según algún plan divino, sino que es el resultado - como el propio universo - de un proceso ciego, sin fin, sometido apenas a las causas naturales.

Como consecuencia, su trabajo creo un gran impacto en el pensamiento religioso. Muchos se opusieron a la idea de la evolución porque rivalizaba con las convicciones religiosas. Por eso, Darwin evitaba hablar de los aspectos teológicos y sociológicos de su trabajo; sin embargo, otros pensadores utilizaron sus teorías para fundamentar sus otras teorías sociales.

Su obra se publicó en 1859 y marcó el inicio de una revolución en las ciencias, y una profunda revisión de los conceptos filosóficos y religiosos. Para los dogmáticos, el ateismo empezaba a recaer sobre la sociedad; la Biblia debía ser interpretada literalmente - proclamaba un documento firmado en Oxford por 11 mil clérigos anglicanos - . La creación sería de ahí en adelante, el punto central de la discordia y del rechazo al darwinismo por parte de las religiones cristianas.

 

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